Sestdienas pusdienlaikā, pulksten 12:15, Latvijas hokeja izlase aizvadīs savu pirmo spēli pasaules čempionātā Ķelnē, sacenšoties ar pagājušā gada ceturtdaļfinālisti Dāniju. Vārtos stāsies Elvis Merzļikins, ar kuru palīdzību Latvija centīsies gūt pirmo uzvaru pār Dāniju oficiālos turnīros kopš 2003. gada.

Latvijas izlasei šī būs pirmā PČ spēle galvenā trenera Boba Hārtlija vadībā. Pārbaudes spēlēs statistika bija viduvēja (četras uzvaras, divas no tām papildlaikā vai bullīšos, un seši zaudējumi), taču tās bija tikai pārbaudes spēles. Taču, lai iekļūtu PČ ceturtdaļfinālā, visticamāk, bez trim uzvarām septiņās spēlēs neiztiks un var nepietikt arī ar tām.

Tāpēc ļoti svarīgs būs tieši turnīra sākums. Iepriekšējos divos PČ Latvijai abas reizes turnīrs sākās ar trim spēlēm pret izteiktām favorītēm pēc kārtas – 2015. gadā pret Kanādu, Čehiju un Zviedriju, 2016. gadā pret Zviedriju, Čehiju un Krieviju. Šoreiz vispirms cīņa ar Dāniju, kam svētdien sekos tikšanās ar ne tuvu savu labāko sastāvu atvedušo Slovākiju.

Latvija ar Dāniju tikās arī pagājušajā pasaules čempionātā, un toreiz dāņi ieguva divus punktus par uzvaru pēcspēles metienos (3:2). Latvija toreiz abus vārtus (Džeriņš un Daugaviņš) guva vairākumā, bet otrā perioda otrajā pusē Latvija izturēja piecu minūšu mazākumu, kurā turklāt nācās spēlēt arī trijatā pret pieciem. Arī toreiz Latvijas vārtos stāvēja Merzļikins, atvairot 34 no 36 pretinieku metieniem.

Dānijai šī uzvara palīdzēja tikai otro reizi savas valsts vēsturē iekļūt PČ labāko astotniekā, ieņemot astoto vietu kopvērtējumā. Šogad sastāvā pagaidām ir tikai divi no pagājušā PČ pieciem rezultatīvākajiem dāņu spēlētājiem – Nikolajs Ēlers un Frederiks Storms, kamēr dažādu iemeslu dēļ nav Niklasa Jensena, Lārsa Ellera un Jannika Hansena. Kopumā dāņu sastāvā ir 14 spēlētāji no tiem, kas aizveda izlasi līdz ceturtdaļfinālam pirms gada.

Latvija zaudēja Dānijai arī pēdējā savstarpējā tikšanās reizē, pārbaudes spēlē tieši pirms OS atlases turnīra, kad dāņi Rīgā atstāja toreiz Haralda Vasiļjeva vadīto izlasi sausā ar 0:3. Pirms tam dažādās pārbaudes spēlēs Latvija vairākkārt uzvarēja, taču oficiālos turnīros statistika nav patīkama. Lai arī bieži savā starpā PČ nav spēlēts, datums, kad Latvija pēdējoreiz oficiālā mačā pieveica Dāniju, tāpat ir ļoti tāls – 2003. gada sestais maijs, kad Latvija uzvarēja 4:2. Pēc tam dāņi bijuši pārāki trīs PČ spēlēs pēc kārtas, tiesa, divreiz pēcspēles metienos.

„Patīkama sajūta šobrīd, visi gaidām pirmo turnīra spēli, kas būs ļoti svarīga, tas arī dod tādu papildus adrenalīnu,” sacīja Kaspars Daugaviņš sarunā ar medijiem piektdien. „Ko varu pateikti par dāņiem? Zinu, ka pirms gada mēs viņiem zaudējām, zinu, ka tagad gribam revanšēties – pārvērst pagājušā gada zāģi uzvarā. Viņiem ir vairāki labi spēlētāji no NHL un KHL, bet apmēram zinām viņu stiprās puses. Taču galvenais tomēr ir domāt pašiem par savu spēli un parūpēties, lai paši zinām, ko darīt laukumā.”

Latvijai šajā pasaules čempionātā jāiztiek bez vairākiem svarīgiem spēlētājiem un ierastajiem izlases līderiem – jau iepriekš bija zināms par Edgara Masaļska karjeras beigām izlasē, kā arī brāļu Rēdlihu, Bārtuļa un Karsuma traumām, bet tieši pirms PČ sākuma traumu guva arī Lauris Dārziņš. Ziemeļamerikā joprojām aizņemts Kristers Gudļevskis un Ņikita Jevpalovs, taču ierasties paspējis Teodors Bļugers, kuram spēlē pret Dāniju paredzēta debija PČ.

Tāpat PČ debiju šajā turnīrā gaida vārtsargi Ivars Punnenovs un Jānis Kalniņš, kā arī Uvis Balinskis, Kristofers Bindulis, Rihards Bukarts un Frenks Razgals. Tāpat debija pasaules čempionātā būs trenerim Hārtlijam, kurš gan par pieredzes trūkumu sūdzēties nevar – 16 PČ izlašu vadītāju vidū viņš ir vienīgais, kurš galvenā trenera statusā ieguvis Stenlija kausu un ticis atzīts par NHL sezonas labāko treneri. Bet izlašu līmenī viņam šī būs pirmā oficiālā spēle.

Latvijas izlase augstāk par desmito vietu pasaules čempionātā nav bijusi kopš 2009. gada. Tāpat jāatgādina, ka iepriekšējos turnīros nav veicies paņemt maksimumu arī no labi aizvadītiem mačiem – pēdējās 17 PČ spēlēs Latvija ir pratusi septiņas reizes nezaudēt pamatlaikā, ieskaitot pret tādām valstīm kā Zviedrija un Čehija, taču šajā laikā ir gūta tikai viena uzvara pamatlaikā – 2:1 pret Kazahstānu, kas pirms gada garantēja Latvijas palikšanu elites divīzijā.